L’extraction de lithium en Amérique du Sud, entre espoirs et désillusions

Entre turquoise et blanc éclatant, les piscines extérieures des mines de lithium d’Amérique du Sud contrastent avec le paysage aride environnant. Aux confins du Chili, de l’Argentine et de la Bolivie, l’extraction de métaux précieux cristallise espoirs et désillusions.

Selon un rapport de 2022 de l’United States Geological Survey (USGS), cette région sèche des Amériques cache 56 % des 89 millions de tonnes de lithium mondiales dans son sous-sol.

Surnommé le « pétrole du XXIe siècle », ce métal blanc est essentiel à la fabrication de batteries pour téléphones portables et autres appareils électroniques, ainsi que de véhicules électriques qui sauvent la planète du réchauffement climatique.

Son prix est passé de 5 700 dollars la tonne en novembre 2020 à 60 500 dollars la tonne en septembre dernier, selon Benchmark Mineral Intelligence.

-Désert d’Atacama-

Au Chili, le lithium provient exclusivement du désert d’Atacama, une plaine brune et rocheuse du nord du pays. Il représentera 26% de la production mondiale en 2021, selon l’USGS.

Deux sociétés, Albemarle aux États-Unis et SQM au Chili, disposent de licences d’exploitation, mais doivent en retour reverser jusqu’à 40 % de leurs bénéfices à l’État.

Rien qu’au cours du premier semestre de cette année, les recettes fiscales du lithium chilien ont dépassé celles du cuivre, dont le pays est le plus grand producteur mondial.

Face à une telle aubaine, le président de gauche Gabriel Boric a promis de créer une entreprise publique de lithium sans exclure la possibilité d’une participation privée.

Cependant, l’extraction du lithium n’est pas sans impact sur l’environnement et les sociétés minières ont été contraintes de verser d’importantes compensations aux communautés locales, qui craignent pour leurs moyens de subsistance dans des zones qui connaissent régulièrement des sécheresses.

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– “Nous voulons savoir” –

L’entreprise chilienne SQM affirme qu’elle puisera environ 400 000 litres d’eau par heure pour les besoins de son usine en 2022.

Une étude du site en 2013 a révélé qu’un tiers des caroubiers, un arbre rustique aux racines profondes, étaient morts par manque d’eau.

“Nous voulons savoir exactement quel est l’impact réel du pompage de l’eau à partir des eaux souterraines”, a déclaré Claudia Perez, une habitante de la vallée de San Pedro très proche du site, qui s’est dite “contre le lithium”, mais le ” les effets négatifs de son exploitation sur la population locale » seront « minimisés ».

La route serpente à travers le désert salé de la province de Jujuy, de l’autre côté de la cordillère des Andes en Argentine. Avec les États voisins de Salta et Catamarca, la région constitue le deuxième plus grand gisement de lithium au monde.

L’Argentine est le quatrième producteur mondial de lithium, avec peu de restrictions sur l’exploitation minière et une taxe de seulement 3 %.

Deux mines sont actuellement exploitées dans la région. L’une, Livent, est sous contrôle américain, et l’autre, Orocobre, est contrôlée par un consortium de sociétés australiennes et japonaises cotées en bourse d’Argentine.

– Des dizaines de projets –

Il existe également des dizaines de projets à divers stades de maturité, impliquant non seulement des entreprises locales, mais aussi des entreprises américaines, chinoises, françaises et coréennes.

L’Argentine pourrait dépasser le Chili en production d’ici 2030, estime un rapport de 2021 de l’organisme public, la Commission chilienne du cuivre (Cochilco).

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Le gouverneur de Jujuy, Gerard Morales, a appelé à des investissements dans la région via Twitter en avril lorsque le patron de Tesla Elon Musk, Tesla Elon Musk, s’est plaint du prix élevé du lithium.

Mais les collectivités locales sont également réticentes. À Salinas Grandes, un désert de sel au nord de Salta, un panneau avertit les voyageurs : “Non au lithium, oui à l’eau et à la vie”.

“Ce n’est pas comme s’ils essayaient de sauver la planète, comme ils disent. C’est plutôt nous qui devons sacrifier nos vies pour la sauver. Non loin de Salinas Grandes.

“Nous ne mangeons ni lithium ni piles. Nous buvons de l’eau”, a-t-elle déclaré à l’AFP dans un entretien devant des tonnes de sel collectées par une coopérative locale.

A quelques mètres de là, Barbara Quipildor, 47 ans, prépare des +empanadas+ dans un petit bâtiment fait de sel. “Je veux qu’ils nous laissent tranquilles, en paix. Je ne veux pas de lithium (…), ce qui m’inquiète, c’est l’avenir des enfants de mes enfants”, a-t-elle déclaré.

– Hôtel Lithium –

À environ 300 kilomètres au nord de Jujuy, le Salar de Uyuni en Bolivie est le plus grand du monde. Selon l’USGS, il contient un quart des ressources terrestres en lithium.

Ce désert de sel, de la taille du Qatar, est situé dans une zone où plus de la moitié de la population est pauvre.

Egalement désireux de puiser dans la manne métallique tant convoitée, l’ancien président de gauche Evo Morales (2006-2019) a nationalisé les hydrocarbures et le lithium au début de son mandat.

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“La Bolivie est sur le point de fixer le prix pour le monde entier”, a-t-il déclaré en 2018, appelant le reste de la région à suivre son exemple.

À Rio Grande, ses paroles ont apporté de l’espoir. Ce petit village aux rues boueuses est le plus proche de l’usine Yasimi Entos de Lizio Bolivianos (YLB), une société cotée en bourse fondée par Evo Morales.

Plein d’optimisme, Donnie Ali y a construit un hôtel et l’a nommé Lithium… mais la chance n’a pas duré.

« Nous voulions un développement industriel et technologique significatif et, surtout, une amélioration des conditions de vie.

Selon un rapport de 2021 du Centre d’études stratégiques et internationales (CSIS), contrairement au Chili, la Bolivie (ainsi que l’Argentine) a un J’ai du mal à me suffire de mon lithium.

L’économiste Juan Carlos Zuleta, qui a brièvement exploité l’usine YLB en 2020, a déclaré que la Bolivie “manquerait le train en marche du lithium. Je ne pense pas”.

Malgré leurs différences, les pays du « triangle du lithium », menés par l’Argentine, envisagent de fabriquer des batteries lithium-ion sur place après le développement du lithium.

“Chaque technologie a ses forces et ses faiblesses. L’essentiel est d’avoir un équilibre qui profite au pays ainsi qu’à la population locale. ” Le groupe argentin YPF lancera en décembre une usine pilote de fabrication de batteries au lithium.

“L’Amérique du Sud possède toutes les matières premières nécessaires pour produire des batteries et des véhicules électriques”, explique Zuleta.

Pendant ce temps, le Lithium Hotel reste vide.

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