À VOIR: Nadal passe près d’assommer Auger-Aliassime

« Oh ! Nous avions presque un rival de moins ! L’Espagnol Rafael Nadal a commencé par plaisanter vendredi lors d’une séance d’entraînement en marge des finales ATP à Turin.

Ce rival, qui a manqué de peu de servir le n°2 mondial, Félix Auger-Aliassime. Félix s’en est sorti indemne, comme le montre la vidéo circulant sur les réseaux sociaux.

Voir l’extrait en question dans la vidéo principale.

Après tout, ce sont les aléas du métier. Les risques de s’entraîner avec les meilleurs du monde, à quelques jours de ses débuts dans le prestigieux tournoi, qui réunit les huit joueurs les plus titrés de la saison, à l’exception de l’Espagnol Carlos Alcaraz, se blesse.

Auger-Aliassime en rêvait. Sa fin d’année magistrale – trois titres consécutifs, 16 victoires consécutives – l’a placé dans l’élite. Vendredi, face à sept adversaires la semaine suivante, le numéro six mondial a posé en veste devant la célèbre Piazza San Carlo. Et derrière le trophée tant convoité.

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Champagne, puis espadrilles

Jeudi, les huit joueurs ont assisté au traditionnel banquet qui donne le coup d’envoi de l’événement, avec une bourse d’au moins 3 millions de dollars remise au champion. « Jeudi soir, manteau et champagne. Dimanche, des baskets et de la sueur”, a écrit le joueur de 22 ans, qui est le plus jeune joueur de l’événement, sur son compte Instagram.

Dimanche, oui, car à cette heure-ci, à 8 h, heure du Québec, il disputera son premier match dans ce tournoi, qu’il suit de près depuis sa jeunesse. Il affronte un rival bien connu : son ami Casper Ruud de Norvège, qu’il a éliminé de justesse en quart de finale à Montréal en août dernier.

“Ce sont des souvenirs difficiles”, a reconnu Auger-Aliassime vendredi, lors de la journée des médias. J’ai beaucoup perdu devant mes fans, dans ma ville.

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“C’était un de ces jours où vous voulez quitter la piste parce que rien ne fonctionne. J’espère un scénario différent cette fois. Je suis sûr que ce sera un match difficile, mais je crois en mes chances de gagner”, a ajouté la cinquième tête de série, selon le site Internet de l’ATP.

Félix poursuivra ensuite son parcours contre l’Américain Taylor Fritz, huitième, et Nadal, premier. Deux joueurs qu’il n’a jamais battus, même s’il est l’un des trois seuls athlètes de l’histoire à forcer Rafa à disputer le cinquième tour à Roland Garros ce printemps.

Les Québécois sont assurés de disputer au moins trois matchs à Turin, puisque le départ se joue sous forme de tournoi à la ronde.

Un placard de rêve

A Turin, Félix a trouvé un cabinet à son nom, sur lequel sa photo a été collée. Bien sûr, ce n’est pas pour cela qu’il a fait de la finale ATP l’un de ses objectifs de la saison, mais le Québécois a confié à l’ATP qu’il était charmé par cette initiative spécifique au tournoi.

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Il a pu admirer cela pour la première fois lors de son arrivée au stade Pala Alpitour de Turin cette semaine, a-t-il déclaré.

Le célèbre casier qu’il a vu et admiré dans sa jeunesse alors que les meilleurs batteurs du monde se disputaient les titres de fin de saison.

“Je me souviens d’avoir regardé le tournoi quand j’étais jeune. Ce tournoi m’a inspiré et maintenant j’en fais partie. La boucle est bouclée ! J’espère que ce ne sera pas le dernier – sourit le sixième au monde.

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